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Megalosaurus

Megalosaurus bucklandii - Die große Eidechse

Megalosaurus ist einer der interessantesten Dinosaurier, da er seit langem bekannt ist und daher die Grundlage für unser Wissen über diese Tiere darstellt. Seine Geschichte reicht bis ins Jahr 1676 zurück; In Oxfordshire, England, wurde der untere Teil eines Megalosaurus femur entdeckt. Das Exemplar, das erstmals in einem 1763 veröffentlichten naturalistischen Buch unter dem Namen Scrotum humanum wegen seines testikulären Aussehens zugeordnet wurde, ging später verloren, konnte aber später dank Abbildungen als zu einem Megalosaurus gehörend identifiziert werden.

Scrotum humanum
Scrotum humanum

Da Megalosaurus zu einer Zeit entdeckt wurde, als es fast kein Dinosaurierwissen gab, dauerte es lange, bis Paläontologen erkannten, womit sie es zu tun hatten. Zunächst wird angenommen, dass es sich um eine riesige vierbeinige Eidechse handelt, die fast 50 Fuß lang ist und eine Leguanart von unverhältnismäßigem Ausmaß darstellt. Der Naturforscher Sir Richard Owen schlug 1842 vor, dass der Megalosaurus stattdessen eine bescheidenere Länge von 25 Fuß haben sollte. Nach heutigem Kenntnisstand ist Megalosaurus ein zweibeiniger Fleischfresser, ein Theropod mit einer Länge von etwa 20 Fuß und einem Gewicht von 1 Tonne. Megalosaurus war ein Zwerg im Vergleich zu späteren mesozoischen Theropoden wie dem Tyrannosaurus, der nur halb so lang und nur ein Achtel des Gewichts war.

Dinosaurier

Der Name Megalosaurus, "Große Eidechse", wurde 1824 vom britischen Naturforscher William Buckland auf der Grundlage zahlreicher fossiler Überreste, die Jahrzehnte zuvor in Teilen Englands entdeckt wurden, offiziell verliehen. Der Begriff "Dinosauria" wurde erst 18 Jahre später (1842) von Richard Owen geprägt, um drei prähistorische Reptilien aufzunehmen, die damals als bloße übergroße Eidechsen galten: Megalosaurus, Iguanodon und Hylaeosaurus. Owen sah sie eher als aktive und dynamische Tiere an, was ihn dazu veranlasste, ein neues Wort zu erfinden, um sie zu kategorisieren.

Eine Ausstellung im Kristallpalast

Crystal Palace - Megalosaurus
Crystal Palace - Megalosaurus

In den frühen 1850er Jahren in London fanden im Crystal Palace bedeutende kulturelle und industrielle Ausstellungen und Messen der Welt statt. Die Veranstaltungen wurden von Prinz Albert organisiert und viele einflussreiche und berühmte Personen nahmen daran teil. So war es 1854, nachdem der Palast in einen anderen Teil Londons verlegt worden war, möglich, die ersten lebensgroßen Modelle von Dinosauriern wie das von Megalosaurus und Iguanodon zu bewundern. Diese frühen Rekonstruktionen waren, gelinde gesagt, grob und spiegelten in keiner Weise die Realität wider; Megalosaurus wurde als bärenähnlicher Vierbeiner mit einem Kamelbuckel auf den Schultern dargestellt. Wir sind sehr weit von der klassischen Silhouette der Theropodenfamilie entfernt, zu der sie gehört.

Ein Wiedergänger des Mittleren Jura

Was Megalosaurus besonders interessant macht, ist die Zeit, in der er lebte. Die meisten der bisher bekannten Dinosaurier stammen fast ausschließlich aus der Zeit des Oberen Jura sowie der Unter- und Oberkreide, mit der möglichen Ausnahme von Dilophosaurus und einigen anderen seltenen Exemplaren. Megalosaurus hingegen lebte vor etwa 165 Millionen Jahren während des Mittleren Jura, einer in Bezug auf Fossilienfunde sehr schlechten Zeit.

Müll Taxon

Fast ein Jahrhundert nach seiner erstmaligen Identifizierung wurde jeder Dinosaurier, der auch nur vage Megalosaurus ähnelte, automatisch als Unterart zugeordnet. So befanden sich Paläontologen zu Beginn des 20. Jahrhunderts mit einer verwirrenden Auswahl an Megalosaurus-Arten, die es nur schwierig machten, die Entwicklung der Theropoden zu verstehen.

Ein schlecht verstandener Dinosaurier

Auch heute noch und trotz aller entdeckten Fossilien und des modernen Wissens, das wir haben, bleibt der Megalosaurus ein Dinosaurier, der von Experten kaum verstanden wird. Aus diesem Grund ziehen Paläontologen es oft vor, über nahe Verwandte wie Torvosaurus (einen der wenigen in Portugal vorkommenden Dinosaurier) und nicht über Megalosaurus selbst zu sprechen.

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