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Smilodon
Smilodon populator

Smilodon - Der Säbelzahntiger

Der Säbelzahntiger, auch bekannt unter dem einfacheren Namen Smilodon, ist zusammen mit dem Wollmammut das berühmteste Säugetier der pleistozänen Megafauna, eine Zeit, die von Gletscherzyklen geprägt ist. Das Unterscheidungsmerkmal des Säbelzahntigers sind seine zwei großen, gebogenen Eckzähne, die bei den größeren Smilodon-Arten fast 30 cm messen und ihn wie eine Vampirkatze aussehen lassen könnten. Seltsamerweise waren diese monströsen säbelförmigen Reißzähne überraschend zerbrechlich und konnten bei Zusammenstößen leicht zerbrechen oder scheren, um niemals nachwachsen zu können. Neben seinen massiven Eckzähnen ist der Smilodon auch an seinem robusten Rahmen zu erkennen: einem dicken Hals, einem breiten Oberkörper und kurzen, muskulösen Beinen. Diese besondere Morphologie, die sich von modernen Großkatzen unterscheidet, ist auf den Jagdstil dieses Raubtiers zurückzuführen. Der Säbelzahntiger musste seine Beute nicht durch endloses Grasland jagen, damit sich seine Figur in eine kompaktere und muskulösere Richtung entwickeln konnte.

Entfernter Verwandter von Löwen und Tigern

Smilodon fatalis
Smilodon fatalis

Obwohl der Smilodon dem Tiger sehr ähnlich sieht, war er es technisch nicht. Vielmehr war der Säbelzahntiger eine prähistorische Katzenart - bekannt als Smilodon fatalis -, die nur ein entfernter Verwandter moderner Löwen, Tiger und Geparden war. Und obwohl der Smilodon bei weitem die beliebteste Säbelzahnkatze ist, gab es im Känozoikum auch andere beeindruckende Arten derselben Gattung. Zu dieser Katzenfamilie gehören zum Beispiel Barbourofelis, Homotherium und Megantereon, die der Öffentlichkeit nicht wirklich bekannt sind, aber genauso gefährlich waren. Einige Rassen australischer und südamerikanischer Beuteltiere entwickelten in dieser Zeit auch lange, säbelförmige Eckzähne.

Das weniger bekannte Mitglied der Säbelzahntigerfamilie ist der winzige Smilodon gracilis, der nur etwa 150 Pfund wog, was für eine Katze immer noch groß ist. Im Vergleich dazu könnte die größere Art, der südamerikanische Smilodon-Populator, bei den größeren Männchen bis zu einer halben Tonne wiegen. Der nordamerikanische Smilodon fatalis, der ungefähr 200 Pfund wog, war ähnlich gebaut wie ein Mann von guter Statur.

Smilodon hatte einen schwachen Biss

Kieferknochen des Smilodon

Säbelzahntiger hatten eine fast komische Beißfähigkeit. Obwohl diese Katzen ihre Kiefer in einem schlangenartigen Winkel von 120 Grad öffnen konnten - 2x größer als ein moderner Löwe oder eine gähnende Hauskatze -, konnten sie nicht viel Kraft aufbringen, da sie ihre kostbaren Eckzähne vor versehentlichem Bruch schützen mussten. Und überhaupt, es ist eine sichere Wette, dass Smilodon-Opfer mit einem 12-Zoll-Säbel im Nacken nicht viel Widerstand leisten sollten.

Smilodon jagte von den Bäumen

Aufgrund seines geringen Bisses und der langen, zerbrechlichen Eckzähne musste der Säbelzahntiger über eine hochspezialisierte Jagdtechnik verfügen, um seine Beute angreifen zu können. Soweit sich ableiten lässt, griff der Smilodon von niedrigen Ästen aus an, wo er sich heimlich versteckte, um von seinen Opfern nicht entdeckt zu werden. Wenn sich endlich die Gelegenheit bot, sprang es auf seine Beute zu, um seine Säbel in den Hals oder in die Flanken zu rammen, bevor es sich in eine sichere Entfernung zurückzog (oder vielleicht sogar wieder in die Bäume kletterte), während es Zeit zum Essen war. Es stirbt am Ende von seinem Blut.

Der Säbelzahntiger lebte möglicherweise in einem Rudel

Viele moderne Großkatzen sind Lasttiere, was Paläontologen zu Spekulationen veranlasst, dass der Smilodon möglicherweise auch in Rudeln lebte und jagte. Diese Hypothese scheint durch die Tatsache bestätigt zu werden, dass mehrere fossile Exemplare von Smilodon Spuren tragen, die darauf hindeuten, dass sie im Alter waren und an chronischen Krankheiten litten; Es ist eher unwahrscheinlich, dass solche schutzbedürftigen Personen ohne die Unterstützung oder den Schutz der Rudelmitglieder lange in der Wildnis überleben können.

Fossilien in der Innenstadt von Los Angeles

Smilodon Skeleton Fossil

Im Gegensatz zu den meisten Dinosauriern und prähistorischen Tieren, die in abgelegenen Teilen der USA gefunden werden, kommen Smilodon-Fossilien zu Tausenden aus den Teergruben von La Brea in der Innenstadt von Los Angeles. Diese Individuen waren wahrscheinlich von Säugetieren der Megafauna angezogen, die bereits in ihren Gruben gefangen waren, und steckten fest, als sie versuchten, eine kostenlose Mahlzeit zu finden.

Aussterben des Smilodon

Was ist die Ursache für das Verschwinden des Säbelzahntigers am Ende der letzten Eiszeit? Der Klimawandel und der allmähliche Rückgang der Beute dieser Katze - wie des Wollmammuts - sind wohl schuld, da den frühen Menschen die Intelligenz oder Technologie fehlte, um dieses Raubtier bis zum Aussterben zu jagen. Unter der Annahme, dass intakte DNA-Überreste gefunden werden können, kann der Säbelzahntiger möglicherweise durch ein wissenschaftliches Programm wiederbelebt werden, das als Aussterben bekannt ist.

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